Jurassica Museum

Crocodiles

Machimosaure

Première suisse

Découvert en juin 2008 sur le site de Courtedoux, le squelette de Metriorhynchus, exposé ici, est une première suisse. En effet, de pareils ossements avaient auparavant été exhumés en Angleterre et en Normandie, mais jamais encore en Suisse, si ce n’est un fragment de mâchoire mal identifié, entre Soleure et Olten.

Si ce crocodile pesait environ 300 kilos de son vivant, c’est un bloc de 3 tonnes de calcaire qu’il a fallu extraire pour ne pas risquer de l’endommager. Ce niveau calcaire renfermant le squelette correspond à un « sol durci ». Il résulte du durcissement et de l’encroûtement d’un ancien fond marin, probablement formé suite à un arrêt de la sédimentation. Il a ensuite été transporté dans un entrepôt afin d’être préparé minutieusement et correctement documenté.


Et aujourd’hui ?

Un seul crocodile s'aventure encore en haute mer aujourd'hui, près des îles de la Sonde, entre l'Australie et l'Inde. Il s’agit du crocodile marin (Crocodylus porosus). Ces crocodiles marins tolèrent bien l’eau salée, mais ne vivent pas en permanence dans le milieu marin. Ils passent généralement la saison tropicale humide dans les marais et rivières d’eau douce rejoignant les estuaires à la saison sèche et allant parfois jusqu’à la mer.  

Le crocodile marin peut atteindre la vitesse de 24 à 29 km/h sous l’eau lors de courts sprints, mais possède une « vitesse de croisière » de 3 à 5 km/h. Cette espèce est, avec le crocodile du Nil, la plus grande espèce de crocodile actuel et le plus lourd reptile vivant. Un spécimen de 6,40 mètres, pesant plus d'une tonne, a été capturé vivant le 4 septembre 2011 près de Bunawan, dans le sud des Philippines. Il serait le plus gros spécimen jamais capturé.


Premiers crocodiles fossiles décrits

Les crocodiles marins du Jurassique (Thalattosuchia) sont les premiers crocodiles fossiles décrits dans la littérature scientifique. C’est en 1758 que deux articles annoncent la découverte d’un squelette près de Whitby dans le nord de l’Angleterre. Les scientifiques de l’époque se déchirèrent sur l’interprétation de ce fossile. Pour certains, il s’agissait d’un proche parent des crocodiles actuels, d’autres y voyaient les restes d’une baleine ou d’un dauphin.

Steneosaurus et Geosaurus, deux des Thalattosuchia les plus connus, ont même été décrits et nommés avant le premier dinosaure. Ils font donc partie de l’histoire de la paléontologie.


 

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